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Ferranti Atlas: il primo SuperComputer compie 50 anni PDF Stampa
Venerdì 14 Dicembre 2012 17:46

Ferranti Atlas è stato il primo Supercomputer ideato alla fine degli anni 50 da un team dell’Univesità di Manchester guidato dal professor Tom Kilburn. Sviluppato in circa sei anni (1956-1962), l’Atlas venne prodotto nelle due varianti Atlas 1 e Atlas 2, con un costo iniziale di circa 2 e 3 milioni di dollari (circa 50 milioni di dollari attuali). Parliamo ovviamente di un sistema che all’epoca, ma come del resto anche ai giorni nostri, venne destinato ad importanti istituzioni scientifiche ed utilizzato nel campo della ricerca atomica.

Furono molte le innovazioni introdotte con lo sviluppo dell’Atlas, tra tutte ricordiamo il concetto di Memoria “Virtuale” che troviamo ancora oggi sui nostri PC. Per festaeggiare i 50 anni del progetto Google rende omaggio all’Atlas con questo filmato:

A seguire trovate alcune delle specifiche tecniche del sistema:

  • 48-bit word size. A word could hold one floating-point number, one instruction, two 24-bit addresses or signed integers, or eight 6-bit characters.
  • 24-bit (2 million words, 16 million characters) address space that embraced supervisor (‘sacred’) store, V-store, fixed store and the user store
  • 16K words of core store (equivalent to 96 KB), featuring interleaving of odd/even addresses
  • 96K words of drum store (eqv. to 576 KB), split across four drums but integrated with the core store using virtual memory (at that time referred to as ‘one-level store’) and paging techniques
  • A large number (more than 100) of high-speed index registers (B-lines) that could be used for address modification in the mostly double-modified instructions. The register address space also included special registers such as the extracode operand address, the exponent of the floating-point accumulator and three control (program counter) registers: supervisor control, extracode control and user control.
  • Capability for the addition of (for the time) sophisticated new peripherals such as magnetic tape
  • Peripheral control through V-store addresses, interrupts and extracode routines
  • An associative memory (content-addressable memory) to determine whether the desired virtual memory location was in core store
  • Instruction pipelining

It did not use a synchronous clocking mechanism so performance measurements were not easy but as an example:

  • Fixed-point register add – 1.59 microseconds
  • Floating-point add, no modification – 1.61 microseconds
  • Floating-point add, double modify – 2.61 microseconds
  • Floating-point multiply, double modify – 4.97 microseconds

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